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Titan, la belle aventure européenne

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Titan, la belle aventure européenne

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Le Soleil, Mercure, Venus, La Terre, Mars, Jupiter…….et puis Saturne, loin, très loin de nous. Si loin, si proche. Saturne, l’une des plus grosses planètes du système solaire, l’une des plus lointaines de la Terre, avec ses anneaux et ses lunes découverts en 1655 par le hollandais Christiaan Huygens, et parmi ces satellites, le bien nommé Titan, l’un des plus gros du système solaire. Et l’aventure est l’une des plus importantes pour l’Europe. Elle débute en 1997 avec le lancement depuis Cap Canaveral de Titan Centaur qui emporte dans ses soutes la plus grosse sonde interplanétaire jamais construite: Cassini-Huygens, jumeaux américano-européens nés de la collaboration entre l’Esa et la Nasa. Huygens, le bébé européen, la sonde d’exploration proprement dite a coûté 2 milliards et demi d’euros et doit percer les mystères de Titan, comme une machine à remonter le temps…

Car l’environnement y est proche de ce que fut la Terre il y 3,8 milliards d’années, avant l’apparition de la vie. Michel Blanc, astronome français participant au projet: “Il y a une chimie, qu’on appelle la chimie prémiotique qui est allée certainement dans son évolution depuis 4 milliards et demi d’années jusqu‘à la formation des grosses molécules dont certaines sont les bribes de la vie, c’est bien cela qui nous intéresse sur Titan, c’est de comprendre cette relation entre l’objet primitif, son évolution et l‘émergence des éléments de la vie. La façon dont Titan s’est formé nous donne aussi un éclairage sur la manière dont notre propre terre s’est formée”.

Le voyage de Huygens aura duré 7 ans, 7 ans pour se rapprocher tout doucement, progressivement de l’orbite finale et amorcer la descente vers l’inconnu. Du big bang aux origines de la vie, on attend de Titan des réponses sur le passé et sur l’avenir. Une ambitieuse étape vers une recherche universelle, au delà de notre système solaire. D’autres planètes, d’autres occupants…