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Pluton, planète inconnue ou "naine" errante ?

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Pluton, planète inconnue ou "naine" errante ?

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Une fois séparée du 3ème et dernier moteur de la fusée Atlas 5, la sonde New Horizons se déplacera à 16km par seconde (58 400 k/h), le vaisseau spatial le plus rapide jamais lancé de la Terre. Il lui faudra 9 heures pour dépasser la Lune, contre 3 jours pour les missions Apollo. New Horizons foncera alors vers son objectif en état d’hibernation, impulsée par de l‘énergie thermo-nucléaire, mais cela ne suffira pas. C’est en respectant une fenêtre de lancement entre le 17 janvier et le 14 fevrier, qu’elle va raccourcir son long voyage. New Horizons pourra rebondir sur le champ de gravitation de Jupiter et accroître sa vitesse pour être au rendez-vous avec Pluton à l‘été 2015, puis partir vers la ceinture de Kuiper.

Découverte en 1930, Pluton est la dernière venue sur la liste de planètes du système solaire. Son plus grand satellite, Charon, a été découvert lui en 1978. Elle se situe à près de 6 milliards de km du soleil, reculée dans un angle mort de notre vision céleste. Elle est donc une inconnue pour les scientifiques. L’enjeu est important pour la dame, qui à l’arrivée, pourrait être disqualifiée et perdre son statut de neuvième planète de notre systeme solaire, statut déja menacé par la découverte en 2005 d’un autre “objet” céleste, 2003 UB-313, dont la masse et le diamètre plus important relativisent sérieusement son importance. Petite, et pas très différente par sa composition, pour certains scientifiques, Pluton ne serait en fin de compte qu’une “naine glacée” parmi d’autres corps errant de la ceinture de Kuiper.