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La Nasa vient de lancer une vaste mobilisation. L’administration spatiale appelle l’ensemble de la communauté scientifique et de l’industrie ainsi que tous les astronomes amateurs à l’aider dans sa traque aux astéroïdes représentant une menace potentielle pour la Terre et à développer des moyens de protection.

L’objectif est ambitieux. Il s’inscrit dans l’initiative menée par la Maison Blanche dans le cadre des “Grands Défis”.

Des "scientifiques citoyens"

Si la Nasa assure avoir détecté 95% des astéroïdes présentant un danger potentiel pour notre planète, elle en appelle à “chacun” pour trouver les 5% restant. L’agence américaine souhaite “mettre à profit l’engagement du public et sa capacité d’innovation”.

Ce challenge vient compléter la mission récemment annoncée par l’agence spatiale qui vise à aller capturer un astéroïde et le remorquer pour le mettre en orbite autour de la Lune afin de pouvoir envoyer des astronautes l‘étudier sur son sol.

Mais cette annonce intervient également dans un contexte de pénurie budgétaire où la Nasa tente de développer d’autres systèmes capables de traquer de petits objets.

En 2005, le Congrès américain avait demandé à la Nasa de répertorier tous les astéroïdes mesurant plus de 140 mètres de diamètre et qui seraient alors en mesure d’anéantir une grande agglomération.

La chasse aux astéroïdes a pris un nouvel ampleur le 15 février dernier, avec le passage anticipé d’un de ces objets géants très près de la Terre, ainsi que la chute surprise d’un autre astéroïde de 15 mètres de diamètre en Russie.

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(avec agences)