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Le tunnel sous la Manche fête ses vingt ans


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Le tunnel sous la Manche fête ses vingt ans

En coupant le ruban inaugural, ce 6 mai 1994, François Mitterrand et Elizabeth II réalisent ce rêve vieux de deux siècles, d’un tunnel entre la France et le Royaume-Uni. Vingt ans après, c’est la voie de chemin de fer la plus utitisée au monde : jusqu‘à 400 trains les jours de pointe. Mais surtout l’eurotunnel reste une prouesse de génie civil.

Car pour rejoindre l’Angleterre et la France, ce tunnel de 50 kilomètres de long parcourt 37 km sous la mer, et s’enfonçe jusqu‘à 75 mètres sous l’eau. Le percement du tunnel a commencé en 1987 coté anglais, et en 1988 coté français. Onze énormes tunneliers creusaient 76 mètres par jour. Le 1er décembre 1990, c’est la première jonction historique.

En réalité, il y a trois tunnels, deux pour le rail, un pour chaque sens unique, et un troisième tunnel routier de service plus étroit, relié avec eux, et qui donne accès aux équipements techniques et fournit la ventilation.

Les véhicules, camions, voitures, motos, sont transportés en navette par le rail.

Actuellement, 25 navettes passent en révision tous les 44 jours ou tous les 30 mille km. Car l’entretien et la sécurité restent un enjeu majeur, vingt ans après cette aventure industrielle à laquelle ont participé 13 000 ingénieurs, techniciens et ouvriers.

L’eurotunnel, ce fut aussi un aventure financière qui faillit mal tourner. Avec un financement à 100 % privé, des centaines de milliers de petits actionnaires, qui avaient investi en 1987, se retrouvent quatorze ans plus tard presque ruinés. Faute de trafic suffisant, la société était assommée par une dette pharaonique. Bénéficiaire depuis 2007, Eurotunnel verse le premier dividende de son histoire en 2009, il était prévu en 1997…

En octobre 2012, année des jeux Olympiques de Londres, Eurotunnel a fêté son 300 millionième passager.

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