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Pluton se dévoile un peu plus

La sonde New Horizons a écrit une nouvelle page de l’aventure spatiale en survolant mardi et pour la première fois la planète naine. Pluton est-elle

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Pluton se dévoile un peu plus

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La sonde New Horizons a écrit une nouvelle page de l’aventure spatiale en survolant mardi et pour la première fois la planète naine.

Pluton est-elle une planète ou non ?

Découverte en 1930 par l’astronome américain Clyde Tombaugh, Pluton a été considérée pendant longtemps comme la 9ème planète du système solaire avant de rejoindre la catégorie des planètes naines. L’Union astronomique internationale lui a retiré son statut de planète en août 2006 en raison de sa petite taille. Pluton a un diamètre de 2 370 km selon New Horizons soit un peu plus grand que les estimations faites auparavant. Pluton possède cinq lunes dont la plus grande nommée Charon qui représente la moitié de Pluton. Les données collectées par New Horizons permettront d’en savoir plus sur les quatre autres lunes. Pluton a une masse qui est environ 500 fois plus faible que celle de la Terre.


Est-ce la première fois qu’on approche Pluton ?

C’est la première fois qu’un engin spatial survole la planète naine d’aussi près. Un survol en mode rapproché à environ 12 400 km au plus près, et à 49 300 km/h selon la Nasa. La sonde New Horizons est en mode pionner. Elle a parcouru plus de 5 milliards de kilomètres pour y parvenir après une odyssée entamée il y a neuf ans et demi. Depuis Voyager 2, qui avait survolé Neptune en 1989, aucune nouvelle planète n’avait été approchée d’aussi près.

Pluton, un “coeur brisé” en deux

D’après la Nasa, le coeur de l’astre est composé de deux régions. Un “ventricule ouest” en forme de couleur pêche et un “ventricule est” tacheté couleur bleuâtre. Il y aussi dans la calotte polaire nord, des nuances diverses de jaune-orange qui soulignent des différences de compositions chimiques.



De la vie sur Pluton ?

Selon toute probabilité, il n’y a aucune forme de vie sur Pluton. Tout est froid et sombre. Les températures sont autour de moins 223 degrés Celsius, et il peut y avoir des vents jusqu‘à 360 km/h.

Pourquoi Pluton est-elle importante pour nous ?

La mission New Horizons est un point de repère, la première à visiter cette partie du système solaire. Aucun humain n’ira de sitôt sur Pluton. Trop loin, trop inhospitalier. Mais comme pour Rosetta et les comètes, comprendre mieux Pluton c’est aussi mieux comprendre notre propre histoire, celle de la formation complexe de notre système solaire et de “notre petite planète bleue, la Terre” comme le disait le président Kennedy.

Il faudra 16 mois au total pour que la sonde New Horizons transmette l’intégralité des informations collectées lors de ce survol historique de Pluton. Et pendant ce temps là, New Horizons va poursuivre son voyage aux confins du système solaire et en particulier dans la ceinture de Kuiper, un vaste amas de débris au-delà de l’orbite de Neptune.