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Le tardigrade, l’animal qui pourrait survivre à la fin des temps


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Le tardigrade, l’animal qui pourrait survivre à la fin des temps

Top ! Qui suis-je ? Je mesure moins d’un millimètre. J’ai huit pattes. Je suis boudiné. Je suis capable de résister au vide de l’espace et aux températures les plus extrêmes… Je suis, je suis…L’ourson d’eau, ou plus exactement le tardigrade !

Des scientifiques viennent de réaliser le séquençage du génome de deux espèces de ces toutes petites créatures. Le résultat de leur travail a permis de lever en partie le mystère de la résistance et la capacité de survie exceptionnelle de cette étrange créature considérée comme la plus indestructibles de la planète.


“Je suis fasciné depuis vingt ans par ces animaux minuscules et résistants, et c’est fantastique de finalement disposer de leur génome et de commencer à les comprendre”, s’est réjoui le professeur Mark Blaxter de l’Université d’Edimbourg au Royaume Uni, le principal auteur de ces travaux publiés jeudi dans la revue américaine PLOS biology.


Les chercheurs ont, par exemple, réussi à identifier les gènes qui permettent au tardigrade de résister aux effets d’un dessèchement extrême, pendant des années, pour mieux ressusciter quand on le réhydrate.

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Selon une autre étude parue mi-juillet dans la revue Scientific Reports, le tardigrade serait à même de survivre à une situation quasi-apocalyptique, la collision de la Terre avec un astéroïde géant. Contrairement aux humains, qui comme les dinosaures, ne résisteraient pas aux effets d’un tel cataclysme, les oursons d’eau s’en tireraient sans embûches. Les auteurs de cette étude, des chercheurs des universités d’Oxford (Royaume-Uni) et d’Harvard (Etats-Unis), ont conclu que l’espérance de vie des tardigrades serait “d’au moins 10 milliards d’années” ! Cette bestiole microscopique est bien partie pour tous nous enterrer…

Photo d’illustration : cc Schokraie E, Warnken U, Hotz-Wagenblatt A, Grohme MA, Hengherr S, et al.

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