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Coupe d'Europe: les secrets des surprenants Scarlets

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Coupe d'Europe: les secrets des surprenants Scarlets

Coupe d'Europe: les secrets des surprenants Scarlets
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Les Scarlets crachent encore le feu. Après avoir soufflé tout le monde la saison passée en remportant à la surprise générale leur deuxième Ligue celtique treize ans après la première, ils continuent d’impressionner, grâce à leurs pépites, encore quasi inconnues la saison passée, et des joueurs de l’ombre.

Le jeu offensif prôné par l’entraîneur Wayne Pivac, arrivé en 2014, fait encore en effet des merveilles: avant de se déplacer à Toulon dimanche lors de la 1re journée de Coupe d’Europe, les Gallois sont en tête de leur conférence (cinq victoires, un défaite) avec la meilleure attaque de la Ligue celtique, tant en termes d’essais (27, soit une moyenne de 4,5 par match) que de points marqués (201).

. Rhys Patchell, le porte-drapeau

Il est le dépositaire du jeu. Peu brillant à Cardiff jusqu’en 2016 (même s’il y avait glané quatre sélections à l’arrière avec le XV du Poireau), l’ouvreur de 24 ans est désormais comparé au All Black Beauden Barrett. Et du côté de Llanelli, les voies commencent à se faire entendre pour le voir retrouver les couleurs galloises durant les tests de novembre.

“Tout le monde peut voir ce que Rhys amène au jeu. Il faut voir si cela peut fonctionner dans les plans (gallois) et eux seuls peuvent y répondre”, explique Pivac, reconnaissant toutefois que son ouvreur n‘était encore pas un “produit fini”.

Mais, avec le légendaire Stephen Jones comme mentor, le technicien néo-zélandais voit sa pépite aller loin: “Nous savons qu’il sera un joueur international, il l’a été dans le passé en 15 et en remplaçant en 10. C’est juste une question de temps.”

Avec le retour au pays du métronome Leigh Halfpenny, Patchell, qui est aussi un buteur très efficace, n’a plus cette année qu‘à se concentrer sur le jeu.

. Tadhg Beirne, le collectionneur

L’Irlandais n’est plus qu‘à un pas du XV du Trèfle. Libéré par le Leinster à l‘été 2016, Beirne (25 ans) a explosé lors de son passage à Llanelli. A tel point que l’Irlande lui a fait comprendre qu’un retour au bercail améliorerait ses chances de porter les couleurs de la “Verte Erin”.

Avant son transfert l‘été prochain au Munster, l’athlétique flanker, qui a aussi quelques sélections avec l’Irlande à VII, est le meilleur gratteur de ballons de la Ligue celtique. Et forme une paire redoutable avec Aaron Shingler, l’autre géant de la troisième ligne des Scarlets se concentrant plus sur la touche et la défense. Le Gallois de 30 ans est actuellement deuxième au rayon des ballons captés en touche (26) et sixième meilleur plaqueur de la Ligue celtique avec plus de 12 par match en moyenne.

. Steffan Evans, la lame

Lui aussi aspire aux grands honneurs. Evans (23 ans) cartonne, dans le sillage de la sensationnelle saison passée (meilleur marqueur de la Ligue celtique avec 11 essais), qui lui avait valu une apparition dans le Tournoi des six nations et durant la tournée de juin avec le pays de Galles.

Inarrêtable, l’ailier au gabarit modeste (1,78 m, 82 kg) collectionne les bonnes statistiques en championnat. S’il n’a que trois essais à son compteur, il est le joueur qui a offert le plus d’essais (7), gagné le plus de mètres (494), réussi le plus de percées (11), battu le plus de défenseurs (30) et réalisé le plus de passes après contact (20).

De quoi donner le tournis à l’autre ailier des Scarlets, le Néo-Zélandais Johnny McNicholl (470 m gagnés, 5 essais, 11 percées), qui dit d’Evans: “Je le mettrais direct (dans le XV du Poireau) et je mettrais ensuite les autres trois-quarts en fonction. C’est lui qui est en forme. Il n’y a aucun risque à l’aligner.”

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