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La France commémore le sacrifice des Australiens et des Néo-Zélandais en 1918

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La France commémore le sacrifice des Australiens et des Néo-Zélandais en 1918

La France commémore le sacrifice des Australiens et des Néo-Zélandais en 1918
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Plusieurs milliers d'Australiens se sont rassemblés dans la Somme, pour célébrer à l'aube le centenaire de la victoire de Villers-Bretonneux, qui empêcha les Allemands de progresser vers l'Ouest, en 1918.

C'est au "point du jour" le 25 avril 1918 que les soldats australiens, aidés par quelques unités britanniques, percèrent les lignes allemandes de la petite ville de 4 000 habitants, trois ans après une offensive ratée en Turquie - également à l'aube -, d'où la cérémonie organisée très tôt, et à laquelle assistaient 8 000 personnes.

Même les choristes portaient les médailles de leurs ancêtres à cette commémoration, organisée au Mémorial australien de la Grande Guerre à Fouilloy, sur les lieux de la bataille, en présence des Premiers ministres français et australiens, ainsi que du prince Charles, représentant la couronne britannique.

Sur les murs du Mémorial, éclairés de bleu puis de jaune au lever du jour, sont inscrits 11 000 noms d'Australiens disparus dans le conflit. Il jouxte un cimetière militaire où reposent 2 000 autres combattants.

Edouard Philippe a exprimé sa "ferme volonté de faire vivre" la mémoire de cette guerre, depuis la mort du dernier survivant français en 2008, et a salué le rôle des soldats australiens, qui ont sacrifié leur vie, pour qui "la distance ne justifiait pas l'indifférence au sort du monde".

La veille, les Premiers ministres Edouard Philippe et Malcolm Turnbull ont inauguré le centre Sir John Monash, en hommage au général australien qui mena les opérations dans cette région. Ce musée raconte la vie de ces jeunes soldats, les "diggers".

Avant Villers-Bretonneux, les Australiens étaient intervenus avec les Néo-Zélandais à Gallipoli en Turquie, le 25 avril 1915. La défaite fut considérée comme un "baptême du feu" pour l'armée australienne.

Trois ans plus tard, jour pour jour, les Australiens reprirent Villers-Bretonneux, une victoire qui arrêta la progression des Allemands vers Amiens, noeud logistique important pour les Alliés.

Ces deux opérations extérieures marqueront l'émergence de l'Australie en tant que nation, indépendante de l'Empire britannique depuis 1901.

Chaque 25 avril depuis, Australiens et Néo-Zélandais honorent leurs soldats de la Première Guerre mondiale lors de l'Anzac Day (Australia and New Zealand Army Corps).

Aujourd'hui, à Londres, en Turquie, en Australie, l'ANZAC Day était commémoré :

Au total, environ 46 000 soldats australiens sont morts et 130 000 ont été blessés sur le front occidental de la Grande Guerre, sur les 295 000 qui ont combattu de mars 1916 à novembre 1918. L'Australie comptait à l'époque 5 millions d'habitants.