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Rallye de Catalogne: Ogier, Loeb et Neuville dans un mouchoir derrière Latvala

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Rallye de Catalogne: Ogier, Loeb et Neuville dans un mouchoir derrière Latvala

Rallye de Catalogne: Ogier, Loeb et Neuville dans un mouchoir derrière Latvala
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La pluie a souri samedi à Jari-Matti Latvala (Toyota), leader d'un Rallye de Catalogne extrêmement serré devant Sébastien Ogier (M-Sport Ford) et Sébastien Loeb (Citroën), alors que Thierry Neuville (Hyundai) est 5e et qu'Ott Tänak (Toyota), victime d'une crevaison, a peut-être vu le titre mondial s'envoler.

Au soir de la deuxième journée complète, l'issue demeure totalement incertaine car de Latvala à l'Espagnol Dani Sordo (Hyundai) six pilotes se tiennent en seulement 16 secondes dans cette 12e manche (sur 13) du Championnat du monde des rallyes (WRC).

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Le Finlandais compte quatre secondes 7/10 d'avance sur Ogier et huit secondes sur Loeb.

Le Gallois Elfyn Evans (M-Sport Ford), 4e, et Neuville, leader du classement des pilotes, sont respectivement à neuf secondes 8/10 et douze secondes 7/10.

Les mauvaise conditions météos n'ont pas empêché ce Rallye de Catalogne de continuer à attirer une forte affluence, en raison de la lutte à trois pour le championnat entre Neuville, Ogier et Tänak, mais aussi du retour de Loeb.

La huitième spéciale, qui ne semblait pas très humide, a été annulée à cause du mauvais comportement de spectateurs peu soucieux des règles de sécurité.

Mais le crachin s'est ensuite intensifié.

Cela a profité aux Toyota de Tänak et Latvala, parties en pneus pluie, contrairement notamment à Neuville et Ogier, en tendres.

- Ogier s'est trompé -

Un coup de théâtre est intervenu lors de la dixième spéciale, quand Tänak, brillant leader jusque-là, a crevé après avoir coupé un virage.

Contraint de s'arrêter pour changer sa roue avant droite, il a perdu beaucoup de temps et termine au 8e rang, à une minute de son équipier, en fin de journée.

Son patron, le Finlandais Tommi Mäkinen, tout sourire quelques instants plus tôt, pouvait se prendre la tête à deux mains.

Ogier reconnaissait volontiers à la pause de mi-journée avoir effectué un "mauvais choix de pneus".

"Depuis que ce pneu pluie est disponible, je n'ai jamais eu l'occasion de le tester, c'était donc un peu une loterie à l'assistance et on n'a pas pris ce risque", a-t-il expliqué.

L'après-midi le quintuple champion du monde chaussait pourtant des pneus pluie, même si les prévisions étaient plus optimistes.

Neuville préférait lui les tendres et reprenait douze secondes en deux spéciales à Ogier.

Latvala, "trop prudent" selon ses dires, a lâché beaucoup de temps dans l'avant-dernière spéciale que Neuville a dominée juste avant une averse qui a lourdement pénalisé Loeb et Sordo.

- Jeu de dupes? -

Voir un trio de tête composé de Latvala, Ogier et Loeb offre aux fans un beau parfum de nostalgie, accentué par la présence en WRC2 du Norvégien Peter Solberg, champion du monde en 2003.

Le vice-champion 2010, 2014 et 2015, chassé par les deux monstres de la catégorie au niveau du palmarès (14 titres à eux deux), va devoir conserver sa sérénité pour conquérir son premier succès depuis la Suède en 2017.

"Cela faisait six ans que je n'avais pas disputé une spéciale mouillée", rappelait de son côté Loeb, vainqueur de l'ES12.

Le nonuple champion du monde, détenteur du record de victoires, est en course pour sa 79e en WRC.

Va-t-on assister à un jeu de dupes lors des quatre dernières spéciales, dont la "Power Stage" et ses cinq points maximum à glaner?

"Je préfèrerais débarquer deuxième avec cinq points de retard que premier avec cinq d'avance", avait indiqué Neuville avant le rallye.

"Je peux affirmer avec certitude que nous continuerons à nous battre avec acharnement", a néanmoins assuré le Belge samedi soir.

"Tout est jouable pour dimanche", a-t-il prévenu.

"L'objectif numéro un sera de rester devant Thierry", a pour sa part indiqué Ogier.

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