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Top 14: Toulouse chassé, les finalistes sortants enlisés

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La Rochelle et le Racing 92, tous deux vainqueurs, se sont rapprochés de la deuxième place occupée par Toulouse, en déplacement à Clermont dimanche dans le choc de la 12e journée. Loin devant le champion de France Castres et le finaliste Montpellier, scotchés en dehors du Top 6 après une nouvelle défaite.

+ La Rochelle toutes voiles dehors

Les Maritimes aiment les multiples de trois: ils ont obtenu à Pau (28-23) leur troisième succès de rang à l'extérieur (et la troisième au total) pour glaner une sixième victoire de suite. Équipe surprise de la saison 2016-2017 (demi-finaliste), La Rochelle semble définitivement avoir digéré le départ avec fracas, en fin de saison dernière, de Patrice Collazo, remplacé par son adjoint Xavier Garbajosa. Avant l'arrivée, mi-novembre, du nouveau directeur sportif, le Néo-Zélandais Jono Gibbes, qui a hérité d'un groupe stable.

Si le faible écart par lequel ont été acquis ces six succès (cinq points au plus) incite à la prudence, le club charentais (3e) pointe au moins provisoirement à une longueur de la deuxième place, synonyme de billet direct pour les demi-finales. Peut-il rallier directement Bordeaux, lieu du dernier carré? Il devrait en savoir plus d'ici un mois et la trêve internationale, avant laquelle son programme est corsé (réceptions de Castres et Montpellier, entrecoupées d'un déplacement à Clermont).

Le Racing 92 (4e) a également mis la pression sur les Rouge et Noir (deux points devant), mais après une victoire beaucoup plus attendue, à domicile face à lanterne rouge Perpignan (64-28).

+ Montpellier et Castres dans le dur

Le MHR a eu beau cibler ce déplacement chez le promu isérois, mal classé et qui restait sur quatre matches d'insuccès en championnat (dont deux nuls), il a chuté (17-16). Pour la quatrième fois en cinq journées. Le vice-champion de France en titre n'est que l'ombre de l'équipe de l'an passé: deuxième après douze journées avec 37 points, il en compte actuellement dix de moins et pointe au neuvième rang.

Certes, la sixième place, la dernière qualificative pour la phase finale, n'est qu'à cinq points (Stade Français, 32 pts). Mais Montpellier interroge, par sa dynamique et son fonds de jeu, que n'est toujours pas parvenu à faire évoluer Vern Cotter depuis son arrivée il y a un an et demi. L'ambitieux président Mohed Altrad pourrait-il perdre patience? Il doit en tout cas attendre une réaction de son équipe, qui a devant elle deux matches à sa main (réceptions de Pau et Lyon) pour se refaire la cerise. Ou plonger.

Pour le vainqueur du MHR en finale en juin dernier, Castres, c'est à domicile que le bât blesse: le CO, pourtant en supériorité numérique pendant quarante minute, a lourdement chuté dimanche contre Bordeaux-Bègles (32-13). Sa troisième défaite lors de ses quatre dernières sorties devant son public, la deuxième de suite... Les Tarnais (8e, 29 pts) de Christophe Urios, futur directeur sportif de... Bordeaux-Bègles, restent en dehors du Top 6 et vont devoir trouver les ressources pour sortir de l'ornière. Comme la saison passée en fin d'hiver.

Rien n'arrête en revanche l'UBB depuis la mise à l'écart de son manager Rory Teague mi-novembre: elle vient de signer une troisième victoire de suite en championnat pour réintégrer le Top 6 (5e, 34 pts).

+ Toulon au chaud à la maison

Avant-dernier à onze points de la sixième place fin octobre après sa sixième défaite en huit journées (13-9 à domicile contre La Rochelle), Toulon grignote peu à peu son retard: après sa large victoire contre Lyon (40-7), il pointe désormais au 10e rang, provisoirement à huit longueurs du dernier strapontin pour la phase finale.

Peut-il accrocher une neuvième qualification de rang? Il lui faudra pour cela confirmer à l'extérieur son redressement entamé à domicile où, après avoir perdu trois de ses cinq premiers matches (toutes compétitions confondues), il vient d'aligner quatre succès. Et livré, face au LOU, sa meilleure prestation de la saison. Cela tombe bien: il se déplacera à Toulouse et sur le terrain du Racing 92 ces deux prochaines semaines, qui en diront plus sur la faisabilité de son opération remontée.

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