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Top 14: insatiable, La Rochelle enfonce Castres

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La Rochelle, porté par Pierre Aguillon en feu, a surclassé Castres, champion en titre en grande difficulté (53-27), pour conforter sa place dans le trio de tête du Top 14 samedi en clôture de la phase aller.

Le stade Marcel-Deflandre a eu droit à un joli cadeau de Noël de la part de ses protégés à la dynamique incroyable depuis le début de l'automne, qu'ils ont agrémentée d'un bonus offensif, denrée rare chez eux cette saison.

Ce succès, qui s'est rapidement dessiné dans le sillage d'Aguillon, auteur de quasiment trois essais - son dernier a été transformé en essai de pénalité - confirme le potentiel des hommes de Jono Gibbes, qui suivent le rythme de Clermont et Toulouse.

Pour le CO, les récentes semaines se suivent et se ressemblent: un troisième revers de rang et le sentiment que la flamme qui a porté les Castrais au printemps n'est pas loin de s'éteindre.

Dominé en conquête, indiscipliné (3 cartons jaunes), le champion glisse doucement dans le ventre mou au classement. Son sursaut d'orgueil après l'heure de jeu pour réduire l'écart et priver sur l'instant les Maritimes du bonus n'aura été qu'un feu de paille.

Pourtant, les hommes de Christophe Urios ont donné le change au début avant de craquer sur deux essais nés sur touche rochelaise, convertis d'abord par Aguillon bien servi par Jean-Charles Orioli (20e) puis par Marc Andreu après une double sautée géniale d'Ihaia West (17-3, 29).

On a cru le premier break fait, c'était sans compter sur le pack visiteur qui a engagé un groupé pénétrant et envoyé Jenneker derrière la ligne après la sirène.

Cet essai a piqué les locaux qui sont repartis de plus belle à la reprise, notamment Aguillon qui perçait sur 50 mètres pour un essai en solo (43e).

Le centre rochelais a remis cela quelques minutes plus tard pour finir encore une fois derrière la ligne mais l'arbitre Romain Poite, un brin pointilleux, a accordé un essai de pénalité pour un plaquage haut de Martin Laveau (56e).

L'essai de Pierre Bourgarit sur interception à l'heure de jeu (39-13) a confirmé la tendance du match mais à l'orgueil, Castres est parvenu à réduire le score sur deux essais du capitaine Robert Ebersohn et de Thomas Combezou (39-27) semant un temps le doute.

Il a été très vite levé par la furia locale qui a insisté et trouvé par deux fois la faille par Wiaan Liebenberg, avec une jolie feinte au passage (77e), et Andreu pour la clôture du bal (79e).

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