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XV de France: la vitesse et jeunesse de Ntamack lancés d'entrée

XV de France: la vitesse et jeunesse de Ntamack lancés d'entrée
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"Un choix fort": en titularisant mercredi au centre Romain Ntamack, qui honorera à 19 ans sa première sélection, plutôt que Mathieu Bastareaud, le sélectionneur du XV de France Jacques Brunel a misé sur la vitesse pour battre le pays de Galles vendredi en ouverture du Tournoi des six nations.

Ntamack (1,86 m pour 86 kg) sera associé au "puncheur" Wesley Fofana (1,82 m pour 93 kg), de retour après avoir manqué les test-matches de novembre sur blessure, pour former une paire beaucoup plus joueuse et explosive que le duo majoritairement aligné lors du Tournoi précédent, composé de Mathieu Bastareaud (1,83 m pour 120 kg environ) et Geoffrey Doumayrou.

Après une année 2018 morose, achevée par une défaite historique face aux Fidji (21-14), Brunel a donc changé son fusil d'épaule, à moins de huit mois de la Coupe du monde au Japon (20 septembre-2 novembre).

"(Jouer) est une volonté qu'on a toujours eue", a-t-il nuancé. "Mathieu a un profil différent, qui sert plus de point d'appui ou de leurre, mais ne bloque pas cette envie d'aller jouer sur les espaces."

"Mais effectivement, on a des joueurs avec beaucoup de vitesse derrière, on va tâcher de les utiliser du mieux possible", a-t-il ajouté, précisant que Bastareaud, vice-capitaine, n'était "pas du tout écarté".

- Deuxième ouvreur -

De la vitesse, Ntamack, fils de l'ancien arrière polyvalent Emile -- qui a débuté en bleu il y a tout juste 25 ans -- en met dans le jeu du Stade Toulousain depuis le début de saison. Dont il est devenu un élément incontournable pour sa deuxième saison chez les professionnels, et dans la foulée du titre de champion du monde des 20 ans obtenu en juin dernier.

Il avait commencé cette compétition au poste d'ouvreur, avant de reculer d'un cran avec succès au centre, poste qu'il occupe aussi au Stade Toulousain et où il peut soulager son ouvreur si besoin.

Brunel compte sur cette polyvalence: "On attend qu'il soit capable d'être un +5/8e+ (2e ouvreur, NDLR), capable de suppléer l'ouvreur sur certaines phases. Et de savoir également se servir du +punch+ de Fofana à côté. On pense que cette association peut faire des choses intéressantes."

Aussi talentueux soit-il, Ntamack, phénomène de précocité dans les radars du XV de France depuis un an et demi, sera confronté vendredi, au Stade de France, à un niveau qu'il n'a jamais connu.

Selon Brunel, il devrait passer l'obstacle: "Depuis le début de saison, il a su montrer de la constance dans ses performances quelle que soit la compétition, championnat ou Coupe d'Europe. On peut penser qu'il sera à même de franchir le dernier palier, celui du niveau international."

- Willemse, première également -

Brunel s'est néanmoins posé la question de le lancer dans le grand bain dès vendredi: "Le fait-on débuter là? Lui laisse-t-on du temps pour qu'il s'acclimate? Il nous a paru évident qu'il valait mieux qu'il débute en France, devant un public qui, on l'espère, le poussera et l'aidera."

Ntamack ne sera en tout cas pas perdu puisqu'il retrouvera ses coéquipiers en club Yoann Huget et Maxime Médard, au sein d'une ligne arrière et d'une charnière composée à 100% de joueurs issus de Toulouse ou de Clermont (Parra, Lopez, Fofana et Penaud). Soit les deux formations qui dominent le Top 14 et en proposent l'un des jeux les plus séduisants.

Devant, en revanche, le staff a misé sur le deuxième ligne Paul Willemse (2,01 m pour 135 kg), qui honorera aussi, à 26 ans, sa première sélection, beaucoup plus lourd que Félix Lambey (1,95 m pour 110 kg).

Mais le Montpelliérain, arrivé en France à l'automne 2014 d'Afrique du Sud, est à peine moins mobile que le Lyonnais, selon Brunel: "Il a un profil coureur pour son gabarit. Je ne pense pas que le fait qu'il soit plus costaud que Félix soit un frein" au jeu rapide que l'encadrement souhaite proposer vendredi. Où Ntamack sera placé sous le feu des projecteurs.

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