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Top 14: déjà la fin du suspense?

Top 14: déjà la fin du suspense?
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Les six premiers du Top 14 reçoivent et peuvent creuser un écart définitif sur les trois autres derniers candidats à la phase finale; Agen peut enfoncer définitivement le barragiste Grenoble: le suspense pourrait prendre fin dès la 24e journée samedi et dimanche.

Samedi

(14h45) Toulouse (1er) - Pau (11e). Entre Toulouse déjà qualifié pour les demi-finales et Pau quasiment assuré du maintien, c'est le match qui présente le moins d'enjeux. Mais pas forcément d'intérêts: le leader doit entretenir sa dynamique en prévision de l'échéance de juin, et la Section veut poursuivre sa convalescence au bout d'une saison noire. Le départ de Simon Mannix, le directeur sportif en poste depuis une demi-décennie, a été suivi d'un succès face au Racing 92 (29-27).

(18h00) Castres (4e) - Montpellier (7e). Le remake de la dernière finale est un match à élimination directe, du moins pour le MHR, dont la saison décevante se terminera en cas de revers. L'équipe de Vern Cotter va mieux depuis l'affront subi à domicile face à Perpignan mi-février: 5 victoires en 7 matches et un barrage de nouveau envisageable (5 points de retard). De là à prendre sa revanche sur son bourreau, qui avait plombé son début de saison en s'imposant dans l'Hérault? Le Top 14 réserve bien des surprises et ce ne sont pas les Castrais, champions face à l'armada montpelliéraine en juin dernier, qui diront le contraire.

(18h00) Grenoble (13e) - Agen (12e). C'est l'heure du verdict pour Grenoble, qui a une dernière occasion de revenir sur Agen, six points devant lui au classement, et ainsi d'espérer échapper à la 13e place, synonyme de périlleux barrage de promotion-relégation chez le finaliste de Pro D2. Le FCG reste sur deux succès à domicile mais le SUA est tout aussi confiant après sa victoire sur Lyon (25-15).

(18h00) Clermont (2e) - Perpignan (14e). Lanterne rouge déjà condamnée à retourner en Pro D2, Perpignan ne fait a priori pas le poids face à l'ASM, dauphin de Toulouse au classement. Mais il ne faut pas compter sur le Catalan Franck Azéma, directeur sportif de Clermont et ex-entraîneur de l'Usap, pour prendre ce match à la légère. L'enjeu est triple pour les Clermontois: conserver leur invincibilité à Marcel-Michelin, entériner leur qualification directe pour les demi-finales et bien préparer la finale du Challenge européen la semaine suivante face à La Rochelle.

(20h45) La Rochelle (6e) - Toulon (10e). Le Stade Rochelais peut quasiment assurer sa place en barrages en cas de victoire et de résultats favorables sur les autres terrains. Mais saura-t-il gérer l'émotion liée au retour à Marcel-Deflandre de Patrice Collazo, son ex-manager parti avec pertes et fracas en fin de saison dernière? Le Varois a formé la plupart de ses joueurs et façonné l'identité d'une équipe, et entend faire la même chose au RCT. Le président Mourad Boudjellal semble l'avoir compris en le ménageant malgré un premier exercice décevant.

DIMANCHE

(12h30) Lyon (3e) - Bordeaux-Bègles (8e). L'UBB peut-elle le faire? Incapable de rivaliser à l'extérieur face aux grosses écuries, elle a craqué à domicile face à Castres et se retrouve désormais distancée dans la course aux barrages. Les Girondins sont partis pour rater une fois de plus la phase finale, à moins d'un exploit à Gerland où le Lou rêve d'un premier barrage à domicile dans un mois. En plus de se rapprocher de cet objectif, l'équipe de Pierre Mignoni peut donc éliminer un concurrent.

(16h50) Racing 92 (5e) - Stade Français (9e). Les derbies franciliens sont généralement d'excellents théâtres pour la dramaturgie. Celui-ci ne devrait pas échapper à la règle, entre un club des Hauts-de-Seine bien parti pour les barrages et son voisin de la capitale beaucoup plus mal embarqué - six points de retard sur le 6e - et qui abat sa dernière carte. Le Racing devra aussi faire abstraction de son contexte interne: ce match sera le dernier à l'Arena pour Laurent Labit, l'entraîneur des arrières du Racing qui partira en fin de saison pour rejoindre le futur encadrement du XV de France.

Samedi

(14h45) Toulouse - Pau

(18h00) Castres - Montpellier

Clermont - Perpignan

Grenoble - Agen

(20h45) La Rochelle - Toulon

Dimanche

(12h30) Lyon - Bordeaux-Bègles

(16h50) Racing 92 - Stade Français

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