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Top 14: Montpellier, rachat ou rideau

Top 14: Montpellier, rachat ou rideau
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Rédemption ou renoncement: Montpellier, décevant vice-champion de France, peut finir de se réhabiliter samedi chez le champion de France Castres, son fidèle rival, dans une rencontre de la 24e journée de Top 14 chargée d'un sentiment de revanche.

"On se trouve dans une situation où la victoire devient impérative. Dans cette rencontre qui se jouera dans un rugby de combat, il y aura un parfum de phase finale", prévient l'entraîneur montpelliérain Vern Cotter.

Christophe Urios ne voit pas les choses de la même façon: "ce match est décisif pour Montpellier car les Montpelliérains n'ont pas de marge de manœuvre, mais pas pour nous. Derrière il y aura encore dix points à prendre. Nous avons toutes les cartes en main et il faut bien jouer nos cartes jusqu'à la fin", nuance le manager du CO, désireux d'effacer sa récente défaite devant le Stade toulousain (21-20) et de conforter sa 4e place.

Une victoire du MHR au stade Pierre-Fabre finirait de soigner le mal-être d'une équipe qui a traîné comme un boulet l'échec en finale face au CO le 2 juin (29-13). Avec un 6e succès en sept journées, le MHR, 7e avec cinq points de retard sur La Rochelle (6e), attiserait son espoir de qualification pour la phase finale.

En revanche, une 12e défaite et c'en serait fini de la "remontada" et d'une saison qui laissera un sentiment de gâchis en championnat comme en Coupe d'Europe, où Montpellier a été sorti dès la phase de poules.

- "Le match de l'année" -

"C'est un gros, gros match qui nous attend. Il va décider de notre futur dans ce championnat. De toute façon, si on veut se qualifier, on doit gagner les trois ultimes matches. Et si on veut faire un résultat à Castres, il faudra faire le match de l'année", résume le demi de mêlée Benoît Paillaugue, vice-capitaine d'une équipe qui recevra ensuite le Stade Français avant de conclure à Clermont.

Depuis son humiliation à domicile le 16 février devant le voisin Perpignan (10-28), lanterne rouge, Montpellier s'est remis dans le sens de la marche après avoir lavé le linge sale en famille et fait le tri dans un vestiaire miné par les tensions.

Avec une équipe où les Springboks champions du monde en 2007 (les frères du Plessis, Steyn, Pienaar), sont désormais en marge, Montpellier a ranimé une âme et un esprit de conquête autour de leaders identifiés comme Paillaugue ou le capitaine Louis Picamoles. "On fait un travail sur notre caractère. Quand c'était dur, par le passé, on lâchait un peu trop rapidement", raconte Paillaugue.

"A Castres, on ne gagnera pas avec des chisteras et des off-loads. On ne devra pas s'exposer, mais avancer mètre par mètre avec beaucoup d'engagement et de patience", prévient Vern Cotter, conscient de l'épreuve de force physique et mentale qui attend son équipe.

Si Montpellier s'avance vers ce défi avec une équipe métamorphosée, il est toujours en quête d'un succès sur la pelouse d'un des six premiers. A La Rochelle, Toulouse ou encore plus récemment au Racing (26-25), il a craqué dans les derniers instants au bout de matches pourtant riches en progrès.

- CO, ce briseur de rêves -

Et mis à part la saison passée (victoire 22-17), le court voyage dans le Tarn est une litanie de mauvais souvenirs. Depuis le début de la décennie, Castres, et ses modestes moyens, a brisé à quatre reprises les rêves de grandeur de Montpellier, et son armada de stars.

L'an passé, le MHR s'était imposé grâce à son homme fort, Nemani Nadolo. Mais l'ailier fidjien purgera le dernier de ses quatre matchs de suspension. A défaut de pouvoir se reposer sur son homme providentiel, Montpellier devra prouver qu'il a retrouvé une équipe.

Les XV de départ

Castres: Dumora - Vialelle, Combezou, Y. David, T. Paris - (o) Urdapilleta, (m) Kockott - Jelonch, Tulou, Babillot - Lassalle, Jacquet - Hounkpatin, Jenneker, Tichit

Montpellier: Immelman - T. Nagusa, Reilhac, Serfontein, Ngandebe - (o) Cruden, (m) Paillaugue - Picamoles, Y. Camara, Bardy - Willemse, Jac. du Plessis - Chilachava, B. du Plessis, Watremez

Remplaçants

Castres: Rallier, Fa'anunu, Moreaux, Gérondeau, Radosavljevic, Ebersohn, Batlle, Kotze

Montpellier: Delhommel, Arroyo, Mikautadze, Ouedraogo, Sanga, Darmon, Galletier, Haouas

Arbitre: Mathieu Raynal

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