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Retard pour LightSail 2, le voilier solaire

Lightsail 2, lorsque sa voile sera déployée - Vue d'artiste
Lightsail 2, lorsque sa voile sera déployée - Vue d'artiste -
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Josh Spradling / The Planetary Society
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Voguer à la voile dans les cieux, et non sur les flots, va être bientôt une réalité. Le petit satellite LightSail 2 va, en effet, déployer sa voile dans les prochains jours. Cette opération, qui devait à l'origine intervenir ce mardi, a été repoussée au 21 juillet prochain, a indiqué The Planetary Society, la organisation américaine à l’origine de ce projet.

Les 32 m2 de sa voilure, soit grosso-modo les dimensions d'un ring de boxe, seront "hissés" lorsque les derniers tests se seront avérés positifs. D'ici là, les responsables de la mission vont mener plusieurs vérifications, dont une évaluation du système de contrôle d'attitude et une potentielle mise à jour de certains programmes.

Une fois la voile en place, l'objectif de ce micro-satellite sera de faire le tour de la Terre grâce au rayonnement du soleil qui sera son seul moyen de propulsion. Concrètement, comme le vent le fait pour les voiles d'un bateau, les photons rebondiront sur sa voilure en Mylar, une fibre plastique extrêmement fine. Pour l'heure, elle est encore pliée à l'intérieur du satellite.

The Planetary Society
Dimensions du satellite, sans la voile mise en placeThe Planetary Society

Les avantages de la propulsion solaire sont multiples. Le soleil est une énergie qui ne s'épuise pas, ou du moins pas avant très longtemps, contrairement aux carburants traditionnels. En outre, plus la lumière du soleil se réfléchira sur la voile, plus le satellite gagnera de la vitesse.

The Planetary Society
La voile de Lightsail 2 déployéeThe Planetary Society

LightSail 2 avait également envoyé son premier cliché. Ce dimanche, le petit engin avait immortalisé un alignement Terre-Soleil du plus bel effet. Quelques jours plus tard, Planetary Society a publié une seconde image capturée, également le 7 juillet dernier, par le micro-satellite. Cette dernière a d'ailleurs été utilisée par l'équipe pour illustrer le premier tweet intégré dans cet article.

Le satellite, mis au point et développé via une campagne de financement participatif, avait été placé en orbite le 25 juin dernier par une fusée Falcon Heavy de SpaceX. Ces deux dernières semaines, son objectif avait été d'atteindre les 720 kilomètres d'altitude par rapport à la surface de la Terre, soit l'altitude jugée nécessaire par The Planetary Society pour effectuer le déploiement de la voile.

Bon vent ou plutôt bon rayonnent solaire à LightSail 2 !