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Top 14: Toulouse veut rebondir, Paris joue son avenir

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Pas le temps de gamberger: six jours après son élimination européenne, le Stade Toulousain se prépare à un nouveau combat intense, samedi sur le terrain de sa bête noire Castres à l’occasion de la 23e journée, décisive pour la qualification du Stade Français, qui reçoit dimanche Clermont.

Samedi

(14h45) Pau (11) – Racing 92 (4). Béarnais comme Franciliens ont connu quelques turbulences depuis la dernière journée. Les premiers ont changé de tête, avec le départ de leur manager Simon Mannix dans la foulée de l’humiliation subie à La Rochelle (71-21), quatrième revers de rang. La mission d’assurer le maintien (Grenoble, barragiste, est revenu à six points) a été confiée aux adjoints Frédéric Manca et Nicolas Godignon et débute face au Racing. Les Ciel et Blanc ont de leur côté dû vivre avec les informations envoyant leur comanager, Laurent Labit, dans l’encadrement du XV de France la saison prochaine. La présente reste à achever en beauté, par un titre. Pour se faciliter la tâche, ils visent un barrage à domicile, et doivent, dans cette optique, s’imposer à Pau.

(16h45) Castres (5) – Toulouse (1). Il existe meilleur adversaire pour panser ses plaies: moins d’une semaine après avoir été surclassé par le Leinster en demi-finale de Coupe d’Europe (30-12), Toulouse affronte de nouveau des gros bras, ces Castrais contre qui ils n’a plus gagné depuis novembre 2016. Cinq défaites ont suivi, dont une en phase finale (barrages), puis une autre fin septembre, après laquelle les Rouge et Noir ont aligné quatorze matches sans défaite en championnat. Bref, les Tarnais font figure de poil à gratter de leur voisin. Ils auront cependant davantage de pression, engagés dans une lutte acharnée pour recevoir en barrage alors que les Toulousains ont déjà un pied et demi en demi-finales. Reste l’honneur et une ardoise à effacer.

(18h45) Agen (12) – Lyon (3). Sur une pente glissante: ses trois défaites de suite, pendant que Grenoble alignait deux succès, ont fait fondre à deux petits points l’avance d’Agen sur la 13e place, celle de barragiste. Un nouveau revers et le SUA serait donc en position très inconfortable au moment de se rendre en Isère, justement, lors de la prochaine journée. Mais il devra pour cela se défaite du robuste LOU, l’une des meilleures équipes à l’extérieur (cinq victoires), qu’un succès rapprocherait d’un barrage à la maison.

Montpellier (9) – Grenoble (13). Cette fois c’est sûr: après sa défaite sur le terrain du Racing 92 (26-25), le vice-champion de France Montpellier n’a plus le droit à l’erreur s’il veut accrocher un strapontin pour la phase finale. Avec son ouvreur néo-zélandais Aaron Cruden, de retour de blessure, il visera une victoire bonifiée face à la seule équipe toujours sans succès à l’extérieur.

(20h45) Perpignan (14) – La Rochelle (7). Retarder l‘échéance: condamné à retourner en Pro D2, Perpignan visera un succès pour ne pas l‘être mathématiquement et faire plaisir à son fidèle public peu gâté cette saison (une seule victoire). Il trouvera en face des Maritimes ragaillardis depuis 10 jours, après avoir mis fin à une série de cinq défaites en championnat puis obtenu leur qualification pour la finale du Challenge européen. Ils doivent poursuivre sur leur lancée pour rester bien placés dans la course à la phase finale.

Dimanche

(12h30) Toulon (10) – Bordeaux-Bègles (6). Un coup à jouer. Obligé de glaner au moins un succès à l’extérieur pour espérer se qualifier pour la première phase finale de son histoire, Bordeaux-Bègles dispose d’une occasion en or à Mayol: déjà tombé trois fois cette saison, le terrain varois semble plus propice à un succès que Lyon et La Rochelle, où l’UBB se rendra ensuite. Mais il lui faudra pour cela hausser nettement son niveau de jeu hors de Gironde, puisqu’elle n’y a plus gagné depuis fin décembre.

(16h50) Stade Français (8) – Clermont (2). Paris est dos au mur. Parce qu’il ne peut a priori pas se permettre de chuter une cinquième fois à la maison s’il veut entretenir ses espoirs de phase finale. Parce que son équipe-type est décimée, entre les suspensions (Macalou et Danty) et les blessures (Maestri, Hamdaoui, H. van der Merwe). Et enfin parce qu’il reçoit le dauphin Clermont, qui n’a perdu qu’une seule fois depuis fin février, et de quelle manière (47-44 à Toulouse après un match d’anthologie)! Mais, les Parisiens l’ont de nouveau prouvé lors de la dernière journée (victoire contre Agen à 13 contre 15), ils ne sont jamais meilleurs que dans la difficulté…

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