Démographie : la population chinoise baisse pour la première fois en plus de 60 ans

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Par euronews  avec AFP
Photographie prise de le 17 janvier 2023 à Pékin dans la rue piétonne Qianmen.
Photographie prise de le 17 janvier 2023 à Pékin dans la rue piétonne Qianmen.   -   Tous droits réservés  AP Photo/Andy Wong

C'est un tournant historique : la Chine, pays le plus peuplé du monde, où vivent un sixième des habitants de la planète, a vu l'an passé sa population baisser, du jamais vu depuis six décennies.

Cette chute s'annonce durable, peut-être jusqu'à la fin du siècle, selon des démographes, ce qui affectera durement l'économie et le système de retraites.

L'Inde devrait détrôner dès cette année la Chine en tant que pays ayant le plus d'habitants, avait déjà annoncé l'ONU.

Les Chinois étaient autrefois connus pour leurs familles nombreuses. La population a ainsi doublé depuis les années 1960, pour dépasser 1,4 milliard aujourd'hui.

Mais en 2022, le nombre de naissances aura été de seulement 9,56 millions en Chine continentale, a annoncé ce mardi le Bureau national des statistiques (BNS). En parallèle, 10,41 millions de décès ont été recensés.

La combinaison des deux phénomènes a produit une baisse de la population (moins 850 000 personnes).

C'est une première depuis 1960-1961, lorsqu'une famine, entamée en 1959, avait fait des dizaines de millions de morts suite aux erreurs de la politique économique du "Grand bond en avant".

AP Photo/Andy Wong
Famille chinoise avec trois enfants faisant du shopping dans le centre ville de Pékin, le 17 janvier 2023AP Photo/Andy Wong

Paradoxalement, cette baisse intervient malgré l'assouplissement de la politique de limitation des naissances ces dernières années. Il y a encore dix ans, les Chinois n'avaient le droit d'avoir qu'un enfant.  Depuis 2016, la politique de l'enfant unique avait été remise en question, les couples pouvant avoir jusqu'à deux enfants. Et depuis 2021, ils peuvent en avoir officiellement trois. 

Comment expliquer cette chute?

Le coût de la vie a fortement augmenté en Chine, tout comme celui de l'éducation d'un enfant. Le niveau d'études plus élevé des femmes repousse également les grossesses. L'envie d'avoir un enfant est également moins forte chez les jeunes générations.

En 2019, l'ONU pensait encore que la Chine n'atteindrait son pic de population qu'en 2031-2032. Mais depuis, le taux de fécondité s'est écroulé à 1,15 enfant par femme en 2021, loin derrière le seuil de renouvellement des générations (2,1). En France, il était de 1,8 en 2020.

Selon les projections de son équipe, sans réforme du système de retraite, le paiement des pensions pourrait représenter 20% du PIB en 2100 - contre 4% en 2020.

La population chinoise pourrait décliner chaque année de 1,1% en moyenne après 2021, selon une étude de l'Académie des sciences sociales de Shanghai. Selon les projections les plus pessimistes de cette même source avance que la Chine pourrait n'avoir que 587 millions d'habitants en 2100, soit moins de la moitié qu'aujourd'hui. 

Dans le même ordre d'idée, une autre étude, également publiée en 2022, avance que la population mondiale pourrait être divisée par deux à l'aube du siècle prochain. Alors que l'ONU prévoit 10,4 milliards d'habitants en 2100, les conclusions d'une équipe de chercheur de la banque HSBC tablent, en effet, sur un scénario complétementdifférent avec 4 milliards d'habitants d'ici la fin de ce siècle.  

Des mesures pour enrayer cette baisse ?

De nombreuses autorités locales ont lancé des mesures pour inciter les couples à procréer.

La métropole de Shenzhen (sud) offre depuis quelques jours une prime à la naissance et des allocations versées jusqu'aux trois ans de l'enfant.

Un couple accueillant son premier bébé recevra d'office 3.000 yuans (410 euros), voire 10 000 yuans (1 370 euros) s'il s'agit du troisième.

Au total, une famille avec trois enfants percevra 37 500 yuans (5 150 euros) de primes et allocations.

La province du Shandong (est) offre 158 jours de congés maternité (60 de plus que la norme nationale), dès le premier enfant.

La métropole de Changsha (centre), qui limite les achats de logement pour enrayer la spéculation, autorise les couples à deux ou trois enfants à acheter un appartement supplémentaire.